Cómo leer libros difíciles

Una guía para estudiantes de secundaria y universitarios

IParece obvio por qué los libros de texto son difíciles de leer. El material es denso; hay mucha información empaquetada en relativamente pocas palabras. Los autores a menudo se sienten obligados a brindarle una comprensión amplia y completa de un tema en lugar de tejer una historia interesante a partir de detalles seleccionados. Los maestros están listos para asignar un libro de texto, incluso si es aburrido; se ve como un problema lamentable pero inevitable.

Pero hay una razón más sutil por la que es difícil mantener el interés cuando lees un libro de texto. Para averiguar por qué, lea este párrafo, uno que podría encontrar en un libro de texto típico de la escuela secundaria.

El Proyecto Manhattan fue el esfuerzo de los Estados Unidos para producir un arma nuclear y fue la empresa de construcción más grande en la historia de la ciencia. Debido a su naturaleza sensible, se hizo un gran esfuerzo para mantener el proyecto en secreto. Científicos famosos viajaron bajo alias; Enrico Fermi era conocido como Henry Farmer, por ejemplo. Y todas las conversaciones telefónicas en los sitios de prueba fueron monitoreadas. A pesar de esos esfuerzos, los historiadores están de acuerdo en que probablemente hubiera sido imposible mantener el secreto si no fuera por el hecho de que el proyecto era de un tamaño relativamente pequeño.

¿Notaste que la última oración contradecía la primera? Incrustar un error o una contradicción en un texto y ver si los lectores lo notan es una técnica de investigación común para medir la comprensión. Se pide a los lectores que juzguen cada texto según lo bien que está escrito y que expliquen su calificación.

Los lectores son muy probable que noten una palabra que no conocen. También es muy probable que se den cuenta si la gramática de una oración es incorrecta. Pero son es mucho menos probable que se dé cuenta cuando dos oraciones se contradicen entre sí. El cuarenta por ciento de los estudiantes de secundaria no entendieron la contradicción del párrafo anterior. Para decirlo de otra manera, si los lectores simplemente entienden cada oración por sí sola, se dan cuenta de que están haciendo lo que se supone que deben hacer.

Coordinar el significado de las oraciones es crucial para la comprensión lectora, porque las oraciones pueden tener significados bastante diferentes según el contexto que las rodea. Por ejemplo, considere una oración simple, "Maxim saludó", en diferentes contextos:

Ann entró en la pizzería en busca de sus amigos. Máximo saludó.

El barco rodeó lentamente los restos del naufragio en busca de supervivientes. Máximo saludó.

“¡Oh, Dios mío, ese es mi esposo!” Kate susurró. “¡No hagas nada que atraiga su atención!” Máximo saludó.

En cierto modo, la oración siempre significa lo mismo (el acto físico de Maxim de saludar con la mano), pero el significado más importante (por qué Maxim saludó y las posibles consecuencias de su acción) es muy diferente. Solo se puede apreciar si interpretas la oración a la luz de lo que ya has leído.

El mismo problema se aplica de una manera mucho más compleja a la lectura de libros de texto. Los escritores organizan el material jerárquicamente, por lo que los lectores a menudo necesitan conectar lo que están leyendo ahora con algo que leyeron hace unas páginas. Pero los lectores esperan un formato simple. Primero aprendemos a leer libros de cuentos. Las historias son fáciles de entender porque la estructura es simple y lineal: A causa B, que causa C, y así sucesivamente. El formato jerárquico y el contenido de los libros de texto son más desafiantes, por lo que no debe sentarse a leer un libro de texto y esperar que el autor le facilite el trabajo. Necesita un enfoque diferente para leer dicho contenido.

Al leer para aprender

Lo que hará tu cerebro: Se leerá de la forma en que usted lee por placer, porque le resulta familiar y no es obvio que no funcionará. Leerás haciendo un esfuerzo mínimo para coordinar las ideas, confiando en que el escritor hará las conexiones explícitas y fáciles de seguir.

Cómo burlar a tu cerebro: Use estrategias especializadas para la comprensión que se ajusten tanto al tipo de material que está leyendo como a los objetivos que tiene para leerlo.

Aprender leyendo es un desafío sustancial, pero con algunas estrategias en su haber, puede tener mucho más éxito en conectar las ideas como el autor esperaba que lo hiciera. Aquí comparto un par de estrategias esenciales; en un versión más larga de este artículo, también comparto cómo tomar notas mientras lees y consejos para asignar suficiente tiempo. Además, tengo una breve guía para que los educadores ayuden a sus alumnos a aprender a partir de textos desafiantes.

Use una estrategia de lectura que se ajuste a su objetivo

Con un libro de texto u otro texto difícil, no puede simplemente comenzar a leer. Necesita aportar algo al proceso en lugar de esperar a que el autor lo intrigue. Al mismo tiempo, el consejo "Leer activamente" es casi inútil. Puede establecer con seriedad la meta "Realmente voy a pensar mientras leo, y voy a conectar ideas", pero es muy fácil que su atención se desvíe.

La solución es establece una tarea concreta para completar mientras lees. El más conocido se llama SQ3R, que ha existido en varias versiones desde la década de 1940. SQ3R es un acrónimo de estos pasos:

Supervisión: Hojee la lectura, mirando los títulos, subtítulos y figuras. Hazte una idea aproximada de lo que se trata. Así es como determinará, por ejemplo, que un artículo sobre el Proyecto Genoma Humano trata sobre sus consecuencias económicas, no sobre las implicaciones éticas de la secuenciación del ADN humano.

Pregunta: Antes de leer, plantee preguntas que espera que la lectura responda. Los encabezados pueden ser especialmente útiles para esta tarea; por ejemplo, si ve el encabezado "La contribución de Marr a la filosofía de la ciencia", la pregunta obvia que debe hacerse es "¿Cuál fue la contribución de Marr a la filosofía de la ciencia?"

Leer: Teniendo en cuenta la idea aproximada del contenido del artículo que desarrolló cuando analizó la lectura, es hora de leer. Y ahora tienes una tarea concreta que completar mientras lees: buscar información que responda a las preguntas que has planteado.

Recitar: Cuando haya terminado cada sección, recite lo que ha aprendido como si se lo estuviera describiendo a otra persona. Resúmelo y decide si responde a alguna de tus preguntas.

Revisión: La revisión está destinada a ser un proceso continuo en el que revisa el contenido, centrándose especialmente en las preguntas planteadas y las respuestas que obtuvo.

La investigación confirma que el uso de SQ3R mejora la comprensión y es fácil ver por qué. He explicado por qué no deberías simplemente sumergirte en una lectura; si primero considera de qué se trata y por qué lo está leyendo, en realidad lo leerá de manera diferente. Las partes de Encuesta y Preguntas de SQ3R le permiten hacer exactamente eso. También enfaticé que es esencial crear significado en las oraciones, y leer con las preguntas en mente también ayuda a lograrlo.

El paso Recitar de SQ3R debería ayudarlo a ordenar sus pensamientos y retener el contenido, pero aún más, es una verificación de su comprensión. Recuerde que las personas pueden engañarse fácilmente pensando que entienden cuando no es así. Recitar te ayudará a evaluar mejor tu comprensión.

El único inconveniente del método SQ3R es que puede caer en "solo leer" sin pensar mucho. He aquí un truco que podría ayudar: después de haber planteado sus preguntas (y antes de empezar a leer), coloque algunas notas Post-it en blanco en el texto—tal vez uno al final de cada sección. Servirán como recordatorios visuales de que debe detenerse, tratar de resumir la sección que acaba de leer y pensar si la sección respondió a alguna de las preguntas que planteó.

SQ3R es útil, y es el más conocido de este tipo de estrategia, pero hay otras, incluyendo KWL (piensa en lo que sabes, lo que quieres saber, lo que has aprendido), SOAR (Establecer objetivos, Organizar, Preguntar preguntas; Registre su progreso), y otros. No es casualidad que la mayoría de las estrategias de lectura tengan dos importantes propiedades en común: te llevan a piensa en tu objetivo de lectura antes de empezar y conectar las piezas de la lectura haciendo preguntas generales.

Si estas estrategias parecen exageradas, permítanme ofrecerles una alternativa con un solo paso que puede ser un comienzo fácil para este tipo de trabajo. En lugar de hacer preguntas por adelantado, plantea y trata de responder preguntas mientras lees, especialmente "¿Por qué?" preguntas en respuesta a hechos declarados. Por ejemplo, cuando lea: "El presidente puede proponer legislación, pero un miembro del Congreso debe presentarla si se va a convertir en un proyecto de ley", podría preguntar: "¿Por qué debe presentarla un miembro del Congreso?" "¿Por qué?" Las preguntas tienden a conducirlo a principios y conexiones más profundos, en este caso quizás a la idea del equilibrio de poderes entre las tres ramas del gobierno de los Estados Unidos.

La ventaja de este método es su flexibilidad: no se compromete con un conjunto de preguntas antes de comenzar a leer. Además, es fácil adaptar esta estrategia a lecturas que te dicen cómo hacer algo en lugar de contarte un montón de hechos. La información práctica tiende a ocurrir en etapas, por lo que puede preguntarse: "¿Por qué sigue este paso?" La desventaja de este método es que no puede hacerse una pregunta a sí mismo cada vez que el autor establece un hecho, lo que lo retrasaría demasiado, por lo que la formulación efectiva de preguntas requiere algo de práctica.

Nuevamente, no hay evidencia definitiva de que una estrategia sea superior a otra. Lo que muestra la evidencia es que usar una estrategia es mejor que no usarla.

En una frase: Las buenas estrategias de lectura lo impulsan a pensar en el contenido y establecer objetivos concretos para lo que debe aprender antes de leer, y lo ayudan a conectar ideas a medida que lee.


Daniel T. Willingham es profesor de psicología cognitiva en la Universidad de Virginia. Es autor de varios libros, entre ellos el best-seller ¿Por qué a los estudiantes no les gusta la escuela? Este artículo está extraído con permiso de su último libro, Sea más astuto que su cerebro: Por qué aprender es difícil y cómo puede hacerlo fácil.

[ilustraciones: Serge Bloch]

Educador estadounidense, otoño 2023