Enseñar a los estudiantes con padres encarcelados

Educador estadounidense, verano 2019
 
Unas semanas antes de mi 22nd cumpleaños, entré en mi propio salón de clases por primera vez en Baltimore. Como muchos maestros, mi experiencia era diferente a la de mis alumnos. Soy blanco y había crecido en pequeños pueblos de Pennsylvania de clase trabajadora, mientras que mis estudiantes, tanto blancos como negros, vivían en algunos de los barrios urbanos más angustiados del país. A pesar de nuestras diferencias, compartí con muchos de mis estudiantes una historia personal de autosuficiencia temprana y un sentido del humor que abrió oportunidades para la conexión. No todos mis alumnos eran fanáticos de mi clase de español, por supuesto, pero me enorgullecía de demostrarles que me importaba y de construir relaciones siempre que podía.
 
En mi aula de secundaria, experimenté muchos obstáculos comunes para desarrollar relaciones sólidas con los estudiantes. Tenía clases de gran tamaño, más IEP (planes de educación individualizados) de lo que parecía razonable, y una curva de aprendizaje empinada con la gestión del aula. Todavía no había internalizado la medida en que la gran enseñanza es liderazgo, y a veces me costaba encontrar un equilibrio entre cuidar y capitanear el barco. Entre la planificación de la lección, la calificación, el asesoramiento a los estudiantes en actividades extracurriculares, la llamada a padres y cuidadores, la limpieza de escritorios y el lavado de pizarras, no hubo suficiente tiempo en una semana, o incluso en un año escolar, para conocer todas las historias de mis estudiantes y construir una relación abierta y de apoyo con cada estudiante que hubiera deseado.
 
No obstante, desarrollé una relación suficiente con muchos estudiantes y sus familias para aprender sobre sus vidas debajo del nivel de la superficie. A menudo, compartieron cosas positivas como objetivos profesionales, talentos ocultos, poesía o letras de canciones y sueños para el futuro. También escuché sobre relaciones difíciles, luchas financieras, inestabilidad de la vivienda y problemas de salud. En ocasiones, mis alumnos discutieron sus experiencias con la policía y las próximas citas judiciales. A veces aprendí sobre las situaciones de los padres. Un estudiante me dijo, después de faltar semanas de clase, que la salud de su padre se había deteriorado y que él había asumido la responsabilidad del transporte y cuidado de su padre. Otros estudiantes compartieron conmigo las preocupaciones sobre la salud mental o el uso de sustancias de sus padres. Una vez que una estudiante que estaba segura no me gustó, o al menos detestaba mi clase, llegó con una sonrisa gigante: ella me dijo que acababa de recibir una carta de su padre en la cárcel y se enteró de que lo vería pronto.
 
Desde que salí del aula en 2005, he trabajado como investigador estudiando temas que afectan a niños y familias, con un enfoque en la justicia penal. Llegué al Urban Institute en Washington, DC, en medio de un trabajo pionero en reingreso de prisioneros, motivado por la doble percepción de que Estados Unidos tiene una tasa de encarcelamiento espectacularmente alta y que casi todos los que son enviados a prisión finalmente son liberados. En aquel entonces, los efectos del encarcelamiento en individuos, familias y comunidades descritos en el artículo de la página 22 apenas comenzaban a documentarse. La gente cuestionó, pero aún no había reunido evidencia empírica sobre el grado en que el encarcelamiento de un número sin precedentes de personas afectó a las familias y comunidades que dejaron atrás.
 
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Como investigador, mi desafío fue determinar si el encarcelamiento causó que las trayectorias de los niños y las familias empeoraran, o simplemente ocurriera junto con una serie de otros problemas. Reflexionando sobre mi experiencia en el aula, no estaba seguro. Aunque el objetivo de la investigación a menudo es aislar el tamaño del efecto de una condición sobre otra, la realidad es más desordenada. Muchos estudiantes cuyos padres no están encarcelados también están creciendo en circunstancias desafiantes, incluidas situaciones en las que sus padres están ausentes debido a problemas de adicción, servicio militar o trabajos de larga distancia. No podría haber adivinado correctamente cuáles de mis alumnos tenían un padre o cuidador en prisión y cuáles no. No siempre lo supe, y hubiera sido inapropiado preguntar. Pero cuando un estudiante, cuidador o miembro del personal me dijo que un niño que estaba enseñando tenía un padre encarcelado, tampoco recuerdo haberme sentido sorprendido.
 
Lo que no me di cuenta en ese momento fue que, en el contexto en el que estaba enseñando, el encarcelamiento era devastadoramente común. Los Estados Unidos no solo encarcelan a las personas a una tasa inusualmente alta, sino que la experiencia de ser encarcelado se distribuye de manera desigual. Las ciudades predominantemente blancas en las que crecí tenían gente en cárceles y prisiones, por supuesto, pero esa experiencia estaba lejos de ser común. Por el contrario, un mayoria de hombres negros sin un título de secundaria experimentan encarcelamiento por sus primeros 30.1 Pocas personas en los vecindarios de mis alumnos no habrían sido tocadas por esta realidad.
 
La investigación en niños con padres encarcelados ha arrojado varias ideas que los educadores pueden encontrar útiles. En este artículo, destaco tres de estas ideas. Primero, aunque tener un padre encarcelado es la experiencia más común, tener una madre encarcelada es especialmente probable que altere la vida cotidiana de los niños. Entre las personas en prisión que tienen hijos menores, las madres tienen más probabilidades que los padres de haber estado viviendo con sus hijos y haber sido los principales cuidadores de sus hijos en el momento de su detención.2 Y mientras que la mayoría de los niños con padres encarcelados viven con sus madres, los niños con madres encarceladas tienen arreglos de vida mucho más variados. Los abuelos brindan atención con mayor frecuencia, pero existen muchos arreglos, que incluyen vivir con otros familiares o amigos o en hogares de guarda.
 
Debido a esto, los niños pueden encontrar estresante incluso el regreso de una madre a casa, ya que los acuerdos de cuidado se renegocian. También es especialmente probable que las mujeres encarceladas entren y salgan de la cárcel rápidamente y tengan antecedentes de problemas de salud mental y abuso de sustancias. Algunos niños se sienten responsables de ayudar a mantener a sus padres seguros y pueden preocuparse y experimentar estrés cuando regresen a casa.
 
En segundo lugar, mantener el contacto con un padre encarcelado se asocia con resultados positivos tanto para los niños como para los padres, pero hacerlo puede ser un desafío. Como el artículo "Comprender las necesidades de los niños con padres encarcelados"explica, las instalaciones correccionales a menudo están ubicadas lejos de casa, y los costos y la logística del viaje pueden dificultar las visitas. Las llamadas telefónicas también pueden ser costosas. Para los niños que visitan a sus padres en prisión, los protocolos de visitas de las instalaciones correccionales pueden ser intrusivos y traumático. Si las relaciones son tensas, los cuidadores actuales de los niños pueden no querer facilitar la comunicación entre sus hijos y un padre encarcelado. Sin embargo, muchos padres encarcelados están ansiosos por mantenerse en contacto con sus hijos y aprovechar las oportunidades para hacerlo cuando estén disponibles. también puede volver a hacerlo cuando sean liberados.
 
En tercer lugar, el encarcelamiento de los padres es solo una de las principales preocupaciones: los estudiantes están creciendo en una era de un sistema de justicia penal expandido que da forma no solo a sus vidas cotidianas, sino también a sus percepciones de lo que es posible para su futuro. Para los niños de secundaria y preparatoria en particular, las interacciones frecuentes con la policía y el conocimiento de primera mano de los hombres en sus familias y comunidades que han enfrentado problemas legales o han estado en prisión pueden arrojarles una sombra al ingresar a la adolescencia. La investigación se ha centrado en el encarcelamiento de los padres, por una buena razón, pero incluso los niños cuyos padres no están encarcelados pueden tener hermanos, primos, tíos u otros parientes que sí lo estén. También pueden conocer personas en la comunidad que no están en la cárcel o prisión pero que están en libertad condicional o bajo palabra o enfrentan nuevos cargos.
 
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Quizás en el intercambio más poderoso que tuve con un estudiante mientras enseñaba, un joven de mi clase que era callado y brillante, y que tenía el respeto universal de sus compañeros, se detuvo en mi salón de clases un día después de la escuela y se sentó en un escritorio. Llorando, compartió que su hermano mayor había sido encarcelado recientemente. Me dijo que sentía presión por aumentar las ventas de drogas para reemplazar los ingresos de su hermano y mantener a flote a su familia. Su tristeza era palpable. Mientras lamentaba la pérdida de su hermano, con quien había compartido una habitación y su vida diaria, se enfrentaba a nuevos desafíos provocados por la ausencia de su hermano. Quince años después, no puedo recordar exactamente lo que le dije. Estoy seguro de que transmití mi cuidado y preocupación por su bienestar. Más allá de eso, ¿qué dije? Qué debe He dicho o hecho? Qué se ¿Ahora si?
 
Hoy, pienso en regresar a menudo al aula. Si volviera a enseñar, todo lo que he aprendido sobre el encarcelamiento de los padres, y la justicia penal en general, informaría mi práctica docente. Además de familiarizarse con las estadísticas sobre el encarcelamiento de los padres, creo que hay varias cosas que creo que los maestros y otros miembros del personal de la escuela pueden hacer para satisfacer mejor las necesidades de los estudiantes con padres encarcelados.
 
En comunidades donde el encarcelamiento es relativamente raro, se debe priorizar el desarrollo del conocimiento y la sensibilidad sobre el tema del encarcelamiento entre todos los estudiantes. En estos entornos, es importante educar a todos los estudiantes sobre la prevalencia del encarcelamiento y lo que significa para las familias y las comunidades. Prohibir las bromas sobre la prisión y cuidar de evitar el lenguaje y los ejemplos que estigmatizan también son prácticas en las que los maestros deben participar. Y asignar lecturas que exploren el alcance del sistema de justicia penal de los Estados Unidos también puede ayudar a los estudiantes a comprender el problema. Si un estudiante, cuidador, consejero, administrador u otro miembro del personal le revela que un estudiante tiene un padre en la cárcel o prisión, tenga cuidado de preguntar cuánto sabe el estudiante sobre la situación (ya que los cuidadores a veces optan por retener información para proteger niños) y asegúrese de proteger la privacidad de ese estudiante.
 
En las comunidades donde el encarcelamiento es común, reconozca el alcance del problema, tenga en cuenta las dinámicas desafiantes cuando participe con las familias de los estudiantes y considere encabezar los esfuerzos de toda la escuela para satisfacer las necesidades de los niños con seres queridos encarcelados. Reconozca que muchos estudiantes ya tienen conocimiento de primera mano sobre este tema. Comprenda que la expulsión o el regreso de un padre o ser querido de la prisión puede no ser un evento aislado, sino uno de una serie que abarca mucho antes y después de su tiempo en el aula. Tenga en cuenta las dinámicas de relación potencialmente desafiantes entre los padres encarcelados y los cuidadores actuales.
 
En ocasiones, estas relaciones son difíciles y es importante ser respetuoso con todas las partes. Incorporar oportunidades de conexión con padres encarcelados en los planes de estudio diarios. Sugiera que los estudiantes preparen tareas escritas y obras de arte con seres queridos encarcelados en mente. Discuta con los cuidadores la viabilidad y la conveniencia de enviar estos artículos desde la escuela. Considere ofrecer recursos o clubes dirigidos a estudiantes que han sido afectados por la prisión, incluidos grupos de apoyo, asesoramiento y actividades extracurriculares que brinden oportunidades para procesar experiencias a través de poesía, escritura, artes y redacción de diarios. Enmarcar estos esfuerzos de manera amplia, es decir, como adecuado para cualquier persona que tenga un ser querido encarcelado o se preocupe por esta posibilidad, puede permitir una mayor participación y conexión entre los estudiantes.
 
En todos los tipos de escuela, reconozca que muchos padres están ansiosos por participar en la vida de sus hijos mientras están encarcelados y una vez que son liberados. Haga lo que pueda para facilitar estas conexiones y conozca a los padres donde están. No asuma que las ausencias de noches de padres y otras funciones son voluntarias. Además de los conflictos laborales y los problemas de transporte, el encarcelamiento de los padres puede ser una razón adicional por la que algunos padres en su escuela no asisten. Si está en una posición de liderazgo, explore formas innovadoras de incluir a los padres encarcelados en la educación y considere asociaciones formales con los departamentos de correcciones. Por ejemplo, puede ser posible facilitar conferencias de padres y maestros con padres encarcelados por video, como se está haciendo actualmente en el estado de Washington.3 E investigue si hay programas o proveedores de servicios en su comunidad que atienden a familias afectadas por el encarcelamiento, donde puede derivar a estudiantes y cuidadores para recibir apoyo adicional.
 
La investigación en niños con padres encarcelados ha dejado cada vez más en claro que el encarcelamiento de los padres hace que los resultados de los niños empeoren independientemente de otros desafíos que puedan haber existido en sus vidas de antemano. Para los estudiantes que experimentan el encarcelamiento de un padre, puede ser útil tener acceso a maestros que compartan sus experiencias y que puedan relacionarse con ellos.
 
Idealmente, los maestros y los miembros del personal de la escuela tendrían todo el tiempo que necesitan para construir relaciones sólidas y abiertas con los estudiantes para entablar conversaciones sobre estos temas. Pero en el mundo en el que vivimos ahora, con millones de personas y familias afectadas por la prisión, y con los maestros en muchas comunidades menos propensos que los estudiantes a experimentar el encarcelamiento de sus padres, todavía hay mucho que podemos hacer para proporcionar una escuela solidaria e inclusiva. comunidades que necesitan los niños con seres queridos encarcelados.*  
 

Tracey Shollenberger Lloyd es investigadora asociada senior en el Centro de Políticas de Justicia del Instituto Urbano, donde es miembro del equipo de investigación del Centro de Policía y Prevención del Delito. Anteriormente, era profesora de español y matemáticas en la escuela secundaria en Baltimore y miembro del Sindicato de Maestros de Baltimore.

* Para recursos adicionales y consejos para educadores, vea www.youth.gov/youth-topics/children-of-incarcerated-parents (volver al articulo)

Notas finales

1 B. Pettit y B. Western, “Encarcelamiento masivo y el curso de la vida: desigualdad racial y de clase en el encarcelamiento de los EE. UU.”, American Sociological Review 69 (abril 2004): 151 – 169.
 
2 LE Glaze y LM Maruschak, Padres en prisión y sus hijos menores, Oficina de estadísticas de justicia, agosto 2008. 
 
3 Departamento de Correcciones del Estado de Washington, "Conferencias de padres / maestros", accedió a 2019, www.doc.wa.gov/family/conferences.htm.
 
Educador estadounidense, Verano 2019