Éxito exponencial de la escuela comunitaria en Rome, Nueva York

Cuando las personas hablan de escuelas comunitarias, es posible que tengan una en mente: una escuela pública donde los estudiantes se sienten protegidos y seguros, donde se satisfacen sus necesidades básicas para que estén preparados para aprender y donde, si están experimentando desafíos en la vida, desde un pequeño contratiempo. como llegar a tiempo a la escuela hasta un trauma que altera la vida: hay personas en la escuela que pueden ayudar.

Los miembros de la AFT en el centro de Nueva York tienen no una, sino decenas de escuelas como ésta.

Este año, la Asociación de Maestros de Roma celebró el quinto aniversario de una red de escuelas comunitarias que comenzó como una escuela en Roma y creció hasta llegar a 53 escuelas en 15 distritos y ocho condados. Han sido cinco años muy ocupados.

"Se necesitó mucho trabajo de mucha gente" para llegar tan lejos, dice Melissa Roys, codirectora de Escuelas comunitarias conectadas, que supervisa las operaciones en toda la región. “Es el epítome de la colaboración. Creo que es por eso que hemos tenido éxito”.

Foto de estudiantes durante una lección práctica sobre cómo plantar semillas.
Los estudiantes de las escuelas comunitarias aprenden de manera práctica a plantar semillas.

los fundamentos

Las escuelas comunitarias son conocidas por reunir personas y recursos y convertir las escuelas en centros de apoyo. Muchos niños llegan a la escuela sin estar preparados para aprender porque sus familias enfrentan desafíos como la inseguridad alimentaria o la falta de ropa, atención médica e higiene adecuadas. Es posible que les falten recursos como Wi-Fi, transporte confiable y cuidado infantil, o que experimenten problemas de salud mental o violencia en sus vecindarios u hogares. Es posible que se distraigan debido a una mudanza o a un cambio en la dinámica familiar: un hermano mayor se muda, un padre se marcha, una abuela muere.

Las escuelas comunitarias intervienen para ayudar: ofrecen despensas de alimentos y armarios de ropa, mochilas llenas de útiles escolares y productos de higiene, visitas in situ con dentistas y oftalmólogos, y trabajadores sociales escolares, consejeros y psicólogos para ayudar a las familias a afrontar situaciones estresantes. Más importante aún, las escuelas comunitarias crean relaciones entre estudiantes, maestros, personal escolar, familias y miembros de la comunidad. La escuela se convierte en un lugar central donde las personas gravitan en busca de cualquier cosa que puedan necesitar: clases nocturnas, acceso a computadoras, eventos sociales, deportes y juegos: conexión.

Una vez que estos conceptos básicos estén en su lugar, los niños estarán más disponibles para aprender. Es por eso que las escuelas comunitarias son tan efectivas y por qué son una parte principal de la campaña Soluciones reales para niños y comunidades de la AFT, junto con un énfasis en la alfabetización, la educación técnica y profesional, la salud mental y el bienestar, y las inversiones en las escuelas.

Foto de dos chicos hablando. Un cartel detrás de ellos dice "Estamos conectados. Escuela comunitaria".
El centro se ha convertido en un lugar popular para que los estudiantes pasen el rato y/o encuentren los servicios que puedan necesitar.

Al principio

La explosión de escuelas comunitarias en Roma y sus alrededores fue provocada por dos miembros de la AFT: Rob Wood, profesor de ciencias de secundaria y entonces presidente de la Asociación de Maestros de Roma, y ​​Joe Eurto, profesor de inglés de secundaria y secretario de la RTA en ese momento. Los dos colegas asistieron al Instituto de Liderazgo del Centro para el Mejoramiento Escolar 2015 de la AFT en la ciudad de Nueva York, donde los organizadores presentaron la idea de escuelas comunitarias.

Wood y Eurto estaban tan intrigados que pasaron las cuatro horas de viaje en tren a casa hablando sobre si esto podría ayudar a su distrito. “Con solo pensar en la posibilidad, tenía mucho sentido”, dice Eurto.

Su ciudad había pasado por tiempos difíciles: los empleos en la industria manufacturera, el pilar de la comunidad, se habían agotado. Una concurrida base de la fuerza aérea también había cerrado, llevándose consigo a 10,000 residentes. Las familias que quedaron atrás estaban pasando apuros, al igual que sus hijos.

“Las fábricas desaparecieron, el número de personas sin hogar iba en aumento y los niños tenían necesidades que no estaban satisfechas”, dice Wood. La junta escolar y el sindicato habían estado discutiendo sobre las pruebas, y ambas partes estuvieron de acuerdo: el rendimiento académico de los estudiantes era preocupantemente bajo. Pero, dejando de lado la culpa y la frustración, empezaron a ver que el problema era más profundo que los resultados de los exámenes.

Fue entonces cuando Eurto y Wood conocieron las escuelas comunitarias. Eurto los mencionó en una reunión del consejo escolar: “Dije que tenía una solución a nuestro problema”, recuerda. Dejó a los miembros de la junta con un paquete de información; luego aceptaron ser parte de un comité exploratorio, y el resto es historia.

Un esfuerzo sindical

Desde el principio, el sindicato impulsó el proyecto. El United Teachers del estado de Nueva York respaldó a los educadores de Roma y la AFT les otorgó una subvención de innovación para que las escuelas despegaran. Pero la inclusión intencional de miembros de la comunidad que guiaron el trabajo fue la fórmula del éxito, dice Wood. El alcalde, los líderes de la NAACP, los líderes religiosos, el distrito escolar y el superintendente apoyaron; Más tarde se sumaron las empresas locales. Wood parafrasea lo que él llama "la fórmula Weingarten", del presidente de la AFT, Randi Weingarten, para explicar el impacto de esta colaboración: "Cuando el sindicato trabaja con personas de una comunidad en cosas que importan, esa es la fórmula del éxito".

El comité exploratorio visitó otras escuelas comunitarias en todo el país y observó qué funcionó y qué no. Asistieron a las conferencias TEACH de la AFT y escucharon sobre la campaña Soluciones Reales y cómo elementos como la salud mental y la alfabetización pueden integrarse en la estructura de una escuela. Asistieron a un segundo Instituto de Liderazgo del Centro para el Mejoramiento Escolar, esta vez con 20 personas, incluidos padres, maestros, miembros de la junta educativa y administradores. "Lo hicimos en colaboración", dice Wood.

Finalmente, el grupo estableció un 501(c)(3), centralizando esfuerzos que hoy incluyen 80 empleados, incluidos coordinadores de sitio, así como 100 socios comunitarios y un sistema llamado LiNK para conectar a estudiantes y familias con el apoyo que necesitan en lo que ahora es conocidas como Escuelas Comunitarias Conectadas.

Como funciona hoy

Foto de dos estudiantes haciendo manualidades de acción de gracias. El letrero detrás de ellos dice "Sea creativo. Sea agradecido. Sea feliz. Sea usted mismo".

Las escuelas en Roma y sus alrededores son una bendición para la comunidad, incluidos los educadores que se preocupan por sus estudiantes. “Históricamente, hemos tenido que luchar para asegurarnos de poner a las familias en contacto con la persona adecuada”, dice la presidenta de la RTA, Christina Steurrys, profesora de ciencias de una escuela secundaria. “Ahora puedes hacer una simple derivación y hay una variedad de servicios a los que la familia puede acceder. No tienes que estar despierto por la noche preocupándote” acerca de cómo conseguirás ayuda para un estudiante que tiene problemas de salud mental o dónde dormirá esa noche un estudiante sin hogar, dice.

En lugar de comprar refrigerios y cuadernos adicionales, los maestros pueden enviar a sus estudiantes al "centro", donde los niños pueden recoger lo que necesiten y conversar con el coordinador del sitio si tienen algo en mente. Es “una enorme carga emocional y psicológica que se elimina”, dice Steurrys, y permite a los profesores centrarse más en la instrucción.

Maestros, padres, estudiantes y personal escolar han hecho correr la voz de que este sistema realmente funciona. A medida que la red comenzó a alimentar y vestir a las familias, organizar noches de participación familiar e invitar a las aulas a miembros de la comunidad, como agentes de policía y bibliotecarios, todos pudieron ver el impacto positivo, dice Roys.

Un elemento especialmente gratificante es el "centro". Estos centros escolares se han convertido en un imán para los estudiantes que sólo quieren un lugar seguro para pasar el rato. “Cualquiera puede olvidarse de un cuaderno, de una chaqueta, de tener problemas de salud mental”, dice Roys, quien ha visto a estudiantes animar a sus amigos a unirse al “club central” y acudir cuando sea necesario, sin ningún estigma. Recuerda a un estudiante que rara vez asistía a la escuela y casi no se gradúa; se sintió atraído por el espacio “funky y colorido” del centro y terminó llevándose comida y ropa a casa. Más importante aún, desarrolló una relación con el coordinador en el sitio y sintió que pertenecía. "Le dimos una razón para venir a la escuela", dice Roys. “Ya sea que haga que un estudiante vaya a la escuela o aumente su deseo de estar en la escuela, lo vemos todos los días”, coincide Danielle Martin, codirectora de CCS.

Cuando CCS recibió a estudiantes que regresaban a la escuela para obtener su GED, Roys les preguntó por qué no se habían graduado inicialmente. "Ninguno de esos niños tenía nada que decir sobre lo académico", dice. En cambio, enumeraron cosas como falta de transporte a la escuela, problemas de violencia doméstica, mudanzas y falta de vivienda. "Si queremos que los niños se gradúen, tenemos que apoyarlos con lo que necesitan".

[Virginia Myers]